Un profil de David Roberts, pionnier de l'alpinisme et auteur

Un profil de David Roberts, pionnier de l'alpinisme et auteur

On dirait que David Roberts parle d’alpinisme quand il décrit les hauts et les bas de sa carrière d’écrivain.

«Écrire n’est pas amusant, mais c’est vraiment gratifiant quand cela fonctionne», dit Roberts. «Ce n’est pas comme faire un bon mouvement d’escalade - c’est amusant.»

Roberts, 69 ans, est l'auteur de 25 livres de non-fiction. Son dernier, Seul sur la glace, est un récit de l’expédition scientifique de l’explorateur australien Douglas Mawson en Antarctique en 1913, un aventurier moins connu de l’époque. La recherche scientifique de Mawson a été éclipsée dans les livres d’histoire par l’équipe norvégienne qui a été la première à atteindre les expéditions antarctiques du pôle Sud et de Earnest Shackleton.

Roberts a publié de nombreux ouvrages sur l'histoire du sud-ouest américain, bien qu'il soit surtout connu pour raconter des histoires inédites d'alpinisme et ses propres réalisations dans les chaînes de montagnes de l'Alaska. Pendant 13 années consécutives du début des années 1960 aux années 1970, Roberts a gravi de nombreuses routes audacieuses en Alaska, la plupart d'entre elles étant les premières ascensions, y compris le mur de Wickersham sur le mont McKinley, qui à ce jour n'a jamais été répétée. L'alpinisme a donné à Roberts un sujet passionnant sur lequel écrire et l'a amené à devenir un écrivain publié et à succès.

"Vous ne pouvez jamais réussir au point de ne pas être rejeté."

«Les hauts [de l'écriture] sont internes», dit-il. «Sentir que vous êtes parvenu à la vérité sur quelque chose que personne d’autre n’avait auparavant. Il ne s’agit pas seulement de célébrité, mais de sentir que vous avez quelque chose de bien et quelque chose qui n’est pas facile à faire. Les bas sont tous liés au rejet. Vous ne pouvez jamais réussir au point de ne pas être rejeté. »

Si ce n’était pas pour sa tenue d’escalade décontractée (pantalon ou jean kaki, chemise en flanelle ou veste polaire jeté sur un t-shirt), Roberts pourrait facilement être confondu avec un programmeur informatique ou un professeur de mathématiques. Ses cheveux grisonnants sont courts et il porte des lunettes. Il mesure 5’10 ”, sa silhouette est légère mais en forme, et il parle avec la langue élégante d’un lettré de la côte Est.

Roberts a vécu la majeure partie de son enfance sur Bluebell Avenue à Boulder, Colorado. Aujourd'hui, il vit à Cambridge, Massachusetts, avec sa femme Sharon et écrit depuis un bureau à domicile. Il a abandonné les activités tortueuses de l'alpinisme en Alaska pour l'escalade récréative, la randonnée et le golf.

Bien que le golf et l'escalade soient radicalement différents, chaque sport nécessite une patience et un état d'esprit similaires, dit Roberts avec un petit rire. La plupart des grimpeurs n’admettent pas qu’ils aiment jouer au golf.

À 36 ans, Roberts a quitté sa carrière de professeur d'anglais pour devenir écrivain à plein temps; cependant, l'écriture n'était pas son premier choix de carrière. Il a d'abord voulu devenir un court arrêt pour les Brooklyn Dodgers, mais quand il s'est rendu compte qu'il «n'était même pas le meilleur court arrêt en quatrième année», Roberts a décidé qu'il devait être mathématicien, puis compositeur. Ce n’est que lors de ses expériences dans les montagnes de l’Alaska qu’il a eu envie d’écrire.

Et tout comme l'écriture, l'escalade a des hauts et des bas - être le premier à gravir un itinéraire difficile ou avoir un succès éclipsé par la mort d'un partenaire d'escalade.

L’inspiration du premier roman de Roberts, Montagne de ma peur, était un voyage d'escalade à l'été 1965, entrepris avec Don Jensen, Matt Hale et Ed Bernd. Le groupe de quatre a gravi la face ouest du mont. Huntington en Alaska.

«Nous ne voulions pas seulement accomplir une belle nouvelle route comme notre ascension sur le mur de Wickersham», a écrit Roberts dans ses mémoires. Sur la crête entre la vie et la mort. «Nous voulions terminer une ascension qui serait sans conteste la chose la plus difficile à faire en Alaska.»

Roberts avait 22 ans à l'époque; il était étudiant de premier cycle à l'Université Harvard et membre du Harvard Mountaineering Club. La face ouest du mont. Huntington était, en fait, l'itinéraire le plus difficile accompli à l'époque, bien que leur succès ait été éclipsé par la mort d'Ed Bernd dans la descente: Bernd est tombé à 4000 pieds à la mort lorsque l'équipement a échoué.

«Je me sens toujours coupable d'avoir invité Ed à l'expédition», a déclaré Roberts à un petit groupe lors d'une signature de livre à Mammoth Lakes, en Californie, l'automne dernier.

Il a raconté solennellement la visite de la maison des parents de Bernd après l’accident. Roberts leur a dit qu'Ed était mort heureux. Il pensait, à l’époque, que l’escalade des montagnes était une chose glorieuse et il a dit aux parents d’Ed que cela valait le risque.

«À 22 ans, vous n’êtes pas très introspectif», a déclaré Roberts au public.

Plus de 15 ans après l'expédition de Huntington, Roberts a écrit «Moments of Doubt», qui a été publié dans À l'extérieur magazine (décembre 1980). L'article raconte trois accidents d'escalade qui ont laissé des amis et des compagnons d'escalade morts, et aborde la question que tout grimpeur doit à un moment donné se poser: «Cela en vaut-il la peine?

C'était le début d'un style d'écriture en plein air «sans faille».

Après chacun des accidents mortels, Roberts a failli arrêter de grimper, mais il pensait que s’il l’arrêtait, cela prouverait seulement que l’escalade ne valait pas la peine, qu’ils avaient commis une erreur et que cela coûterait la vie aux gens.

«Ce qui,» admet-il, «peut être une sorte de justification irréfléchie et à courte vue pour faire quelque chose.

"Moments of Doubt" était le premier et l'un des rares articles non sollicités À l'extérieur n'a jamais publié. C'était le début d'un style d'écriture en plein air «sans faille», selon John Rasmus, le directeur de la rédaction de À l'extérieur à l'époque.

«C'était vraiment inhabituel parce que c'était un départ de la littérature d'alpinisme en ce qu'il traitait vraiment l'expérience d'alpinisme comme un sens philosophique et existentiel de la vie et du risque», a déclaré Rasmus. "C'est tellement agréable, si honnête et si intense."

Depuis la première publication de «Moments of Doubt», Rasmus et Roberts entretiennent une relation de longue date entre rédacteurs et écrivains, travaillant ensemble à À l'extérieur, Aventurier National Geographic, Journal des hommes, et maintenant à Les temps actifs.

«Ce qui m'a marqué chez David, c'est son honnêteté, sa capacité à raconter des histoires et son point de vue fort», déclare Rasmus.

Selon Rasmus, «l'examen implacable» de Roberts sur les gens et leurs motivations à grimper, à travers un récit stimulant, a inspiré les jeunes générations d'écrivains d'alpinisme comme Jon Krakauer, qui était l'étudiant en écriture créative de Roberts au Hampshire College.

Comme son protégé, Roberts n'est pas étranger à la controverse. Ses reportages sur les activités d’alpinisme n’ont pas toujours été favorables aux sujets, aussi bien documentés qu’ils soient. Roberts a également connu des réactions négatives en écrivant sur la mort de partenaires d'escalade. Les histoires ont révélé la douleur de chagrin que les familles éprouvaient, même des décennies plus tard.

«Un ami ou deux d’Ed m’ont écrit des lettres vraiment sauvages disant que j’avais complètement profité des parents», a déclaré Roberts. «C'était une chose incroyablement puissante d'aller rendre visite aux parents, et cela a fait une belle histoire sur le chagrin, mais d'une certaine manière, j'exposais leur vie privée.

Selon ses collègues, Roberts est connu pour son franc-parler, mais son objectif par écrit, quel que soit le sujet, est l'honnêteté. Alors que d'autres écrivains racontent la «version tour d'ivoire» d'une histoire, David raconte la vraie histoire, «les verrues et tout», selon Greg Child, auteur et grimpeur renommé.

«David ne va pas pour la jugulaire, mais pour la vérité absolue», dit Child.

Roberts admet qu'il est facile de tirer parti d'un sujet. Il ne parle pas de son expérience avec les parents d’Ed Bernd ni d’écrit sur les morts en escalade. Il fait référence à des sujets qu'il a interviewés pour des magazines d'intérêt général. Il est doué pour amener les sujets à lui dire des choses qu'ils souhaiteraient ne pas avoir, et à moins que le sujet ne dise «officieusement», Roberts publie à peu près n'importe quoi pour montrer son vrai caractère, pour raconter une histoire honnête.

"Est-ce que cela fait de moi un monstre parce que je les ai en quelque sorte séduits en me disant des choses qu'ils ne veulent pas vraiment publier?" Demande Roberts. "Il y a des écrivains qui sont trop gentils pour profiter des moments faibles, mais je pense qu'un bon journaliste devrait vraiment le faire."


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