Canoës à pagayer 2600 milles à travers le Canada

Canoës à pagayer 2600 milles à travers le Canada

Depuis que j'ai commencé le canoë, à 16 ans, ma tête est remplie d'itinéraires de pagaie. Voyages de rêve et listes de seaux avec les noms des rivières canadiennes classiques. Par-dessus tout, j'aimais imaginer de longs itinéraires reliant plusieurs bassins versants. Les meilleures excursions en canoë traversent toujours une hauteur de terre.

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J'ai pris l'habitude de regarder des cartes comme les gens regardent des puzzles. Le défi est d’aller du point A au point B. Pour ce faire, j’ai quelques indices, tels que des rivières et des voies navigables bien connues - alors c’est à mon imagination de faire le reste du travail.

Un jour, je travaillais sur l'une de ces énigmes. J’étais curieux de savoir si on pouvait faire du canoë depuis la côte de l’Alaska, à travers les territoires du nord du Canada, jusqu’à la baie d’Hudson. J'ai reconstitué des rivières, écrit des courriels, regardé des cartes. L'obstacle majeur serait sans aucun doute de remonter les montagnes Rocheuses en canoë. J'ai regardé dans certaines voies navigables et me suis convaincu que c'était possible. En quelques heures, j'avais tracé une route qui allait d'un océan à l'autre et traversait les Rocheuses. C'était la plus grande route de canoë que j'aie jamais imaginée.

Mais c'était un rêve de rêve. Je n'avais aucune idée quand je pourrais faire ce voyage, ou si je le ferais un jour. Ce n'est peut-être même pas possible. Quand j'ai parlé de l'itinéraire à mon pagayeur Winchell Delano, il m'a répondu que nous devions le faire. L'idée de se lancer réellement dans cet immense rêve semblait absurde. Mais Winchell l'a poussé dans la réalité. Nous avons commencé à planifier, recruté deux autres amis et camarades pagayeurs, réglé la logistique, et le 8 mai 2012, Winchell Delano, Steve Keaveny, Matt Harren et moi sommes partis pour notre expédition de 2600 milles et 130 jours.

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Monter les escaliers d'or

L'expédition en canoë a commencé sans canoë. Nos deux bateaux et notre équipement de pagayage nous attendaient de l'autre côté des montagnes, en amont du fleuve Yukon. Pour les atteindre, nous avons parcouru le col de Chilkoot, en suivant le même itinéraire que des milliers de mineurs d'or parcouru il y a plus de cent ans. Pendant que nous montions, nous avons flotté sur 25 pieds de neige, escaladé des pentes marquées par des avalanches et faufilé par le bureau de douane canadien, qui était sans pilote et enfoui dans la neige.

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Lac Narres, sources du fleuve Yukon

Après une semaine de trekking à travers les montagnes, nous sommes arrivés à nos canoës, impatients de pagayer. Mais cela n'arriverait pas. La série de lacs qui compromettent le cours supérieur du Yukon était obstruée par de la glace pourrie, trop épaisse pour se briser ou pagayer, mais trop fragile pour pouvoir se tenir debout. Nous étions équipés de combinaisons étanches Kokatat Expedition, ce qui nous a permis de nous déplacer sur la glace instable et de rester au sec malgré les nombreuses fois où nous avons percé.

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Traîner sur le lac Marsh

Lors de la planification du voyage, je savais que nous avions une petite fenêtre pour terminer l'itinéraire. Comme les Marines, nous devions être les premiers et les derniers. Cela signifiait commencer trop tôt et se terminer tard dans ce qui était un pari contre les premières tempêtes de l'hiver. Neuf jours après le début du voyage, nous nous sommes réveillés à douze pouces de neige. Cela a considérablement ralenti nos progrès. Au cours de la semaine qui a suivi, nous avons atteint le fleuve Yukon proprement dit, qui était libre de glace et avait un courant qui nous a rapidement propulsés là où le défi majeur de l'expédition nous attendait.

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En remontant le Pelly

Dès le moment où j'ai envisagé l'itinéraire pour la première fois, je savais que la partie la plus difficile du voyage serait de pagayer en amont pour gravir le Continental Divide. Je n'ai pas compris à quel point ce serait difficile jusqu'à ce que nous commencions notre voyage sur la rivière Pelly. Nous travaillions contre une rivière qui coulait à une vitesse continue de cinq miles par heure. Nous nous sommes engagés dans une tâche absurde, et à maintes reprises, nous traversions la rivière en ferry, à la recherche de cette brève étendue d'eau morte dans le virage intérieur.

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Pelly inondé

Quand nous avons commencé, la neige recouvrait magnifiquement les montagnes environnantes. Maintenant que la neige fondait. Chaque nuit, je mets un bâton dans la conduite d'eau et le matin, l'eau a augmenté de 4 à 6 pouces. Les rives ont disparu et les forêts ont été englouties par la rivière. Inutile de dire que cela n'a fait que rendre les voyages plus difficiles.

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Up the Ross

Après 25 jours sur la Pelly, nous avons tourné vers le nord sur son affluent, la rivière Ross. Bien que le Ross ait eu beaucoup moins d'eau, c'était beaucoup plus raide. La plupart des jours ont été passés hors des bateaux, à marcher à travers des rapides parsemés de roches et à remonter de violentes eaux vives.

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Rivière Ross

Les progrès ont ralenti. Nous comptions faire au moins dix miles par jour, et c'étaient des miles durement gagnés. Mais au fur et à mesure que nous nous sommes enfoncés dans les montagnes, la rivière est devenue plus raide et nous avons eu du mal à en faire six ou huit.

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Rivière Ross

À mesure que les voyages devenaient plus ardus, le temps se détériorait. Nous nous sommes endormis sous la pluie et nous nous sommes réveillés sous la pluie. Les températures ont chuté pour osciller juste au-dessus du point de congélation et un froid humide a traversé nos os. De plus, nous avons plongé dans une eau qui, 20 heures auparavant, était gelée dans un glacier ou un champ de neige. Le voyage lent et froid nous épuisait. Mais chaque jour, nous nous rapprochions du Continental Divide, où la gravité commençait à travailler avec nous.

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Rock Gardens, rivière Nahanni Sud

Le 10 juillet 2012 a été l'un des meilleurs jours de ma vie. C'était le jour où nous avons porté sur trois milles au-dessus de la ligne de partage des eaux et avons atteint le cours supérieur de la rivière Nahanni Sud. Non seulement nous allions descendre l'une des rivières les plus célèbres et les plus belles du monde, mais après 43 jours de voyage en amont, nous allions enfin descendre. Le Nahanni supérieur, photographié ici, était de 50 miles de rapides de classe II-III presque continus qui ont chuté à une moyenne de 30 pieds par mile.

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Rivière Nahanni Sud

Après trois jours de grandes eaux vives et une quantité épuisante d'adrénaline, nous avons suivi la Nahanni Sud dans une splendide vallée de montagne. La rivière est à juste titre célèbre et figure sur la liste de souhaits de la plupart des pagayeurs. Par rapport aux rivières du nord, il est bondé de radeaux et de canoës. Comme Steve l'a dit, beaucoup d'éloges extravagants ont été prodigués au Nahanni, mais tous ces éloges ne permettent pas de dire à quel point la rivière est incroyable.

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Premier canyon, rivière Nahanni Sud

Après Virginia Falls, qui à 300 pieds est deux fois la hauteur de Niagara, le Nahanni Sud traverse une série de canyons. Pour nous, le fleuve était d'autant plus majestueux qu'il nous avait fallu 58 jours d'essais pour l'atteindre. Les Nahanni nous ont ressuscités. Cela a renouvelé notre sens de la raison pour laquelle nous étions ici et a renforcé notre détermination à terminer avec succès la route. Lorsque nous avons pagayé au large du Nahanni, c'était presque en août, et il nous restait encore 1 300 milles à pagayer.

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Grand lac des Esclaves

Nous avons quitté le Nahanni et les montagnes pour les forêts plates et mi-continentales. Un paysage sans relief de boue et de grandes eaux. Nous nous sommes dirigés vers le Grand lac des Esclaves, la dixième plus grande étendue d'eau douce au monde. Nous avons pagayé sur toute la distance est-ouest, plus de 300 milles. La houle de la taille d'un océan peut monter en quelques minutes; alternativement, le lac peut devenir complètement immobile et s'installer dans un calme semblable à un miroir.

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Dans les terres stériles

Des rives orientales du Grand lac des Esclaves, nous avons fait du portage dans les terres arides. En fin de saison, la température a fortement baissé et nous étions constamment menacés par une tempête qui pourrait très bien durer l'hiver. 109 jours après notre départ, nous avons porté sur la rivière Hanbury. C'était la troisième et dernière hauteur de terrain sur la route. Le Hanbury a coulé dans le Thelon, et le Thelon dans Chesterfield Inlet sur la baie d'Hudson. Après des montées et des descentes, puis des montées et des descentes, nous pourrions enfin dire que tout était en descente à partir de ce point.

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Matin arc-en-ciel

Au cours de la deuxième semaine de septembre, nous avons parcouru 200 milles à travers Chesterfield Inlet. La terre était lumineuse, drapée des rouges et des jaunes de l'automne et du gel de l'hiver à venir. À 100 miles de la baie, nous avons rencontré des marées de 14 pieds. Nous nous sommes réveillés avant le lever du soleil et avons installé notre camp dans le noir. Le temps a tenu et nous avons fait de longues journées, ce qui après 125 jours de piste signifiait des mains douloureuses et des fesses toujours douloureuses. Le 14 septembre 2012, nous avons pagayé sur la houle qui ondulait dans la baie et sommes arrivés à la petite ville de Chesterfield Inlet. Pour la dernière fois, nous sommes descendus de nos bateaux. Le voyage était terminé.

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Les garçons sur la rivière Ross

De gauche à droite: Steve Keaveny, Matt Harren, Winchell Delano, Pete Marshall


Voir la vidéo: Swift Canoe Special Edition Models for Canadas 150th